[PORTADA]


DATACIÓN POR CARBONO-14
Este método se desarrolló en la década de 1940 por un grupo de científicos de la Universidad de Chicago encabezado por Willard F. Libby. Por ello, Libby recibió el Premio Nobel de Quimica en 1960.

La datación por 14C se basa en los siguientes principios:

  1. Los rayos cósmicos del Sol colisionan con los átomos de 14N de la atmósfera y los convierte en 14C radioactivo, que se combina con el oxígeno para formar CO2 radioactivo.
  2. Los seres vivos se encuentran en equilibrio con la atmósfera y el CO2 radioactivo es absorbido y utilizado por las plantas. Así entra en la cadena alimenticia y en el ciclo vital del carbono.
  3. Todos los seres vivos contienen una proporción 14C/12C constante (uno por cada billón) (*)
  4. Al morir, cesa la incorporación de 14C y los átomos de 14C que contenga el organismo empiezan a transformarse en 14N sin ser reemplazado por nuevos átomos de 14C.
  5. El fundamento para datar un fósil se basa en el cambio producido en la proporción 14C/12C
  6. La vida media del 14C es tan corta (5730 años) que este método sólo se puede aplicar a materiales biológicos que tengan una antigüedad menor de 60.000 años. Se usa mucho en Arqueología. Sirve para datar la época del Pleistoceno (Edad de Hielo)
  7. Se supone que la tasa de producción de 14C (o sea, de la cantidad de rayos cósmicos que llegan a la Tierra) ha sido constante durante los últimos 60.000 años.

(*) En este sentido hay que indicar que la proporción de 14C/12C en la atmósfera está sujeta a oscilaciones. Las dos más importantes son:

  • El efecto Suess, producido por la combustión del petróleo, que incrementa la proporción de 12C en la atmósfera
  • Los ensayos con bombas atómicas en los años 50 y 60 incrementaron la proporción de 14C en la atmósfera.
  • En los últimos años, la proporción va disminuyendo de manera que se acerca a los valores previos a las explosiones (Figura inferior).

Ambos efectos se contrarrestan, de forma que podemos seguir considerando que la proporción de 14C/12C en la atmósfera se mantiene constante.

ENLACES

Aplicaciones de los isótopos

Radiocarbon dating

How Carbon-14 dating works

Carbon 14 dating calculator

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Conferencia de Libby en la entrega del Premio Nobel