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Calidad de un ecosistema medida por la descomposición de la hojarasca

Aunque este blog tiene como centro general de referencia noticias que ocurren en el entorno de la Genética, hoy voy a comentar una noticia sobre Ecología. Y es que la ocasión lo merece: el día 15 de Junio ha sido publicado en la revista Science un trabajo europeo en el que han participado sólo 2 investigadores españoles, ambos del departamento de Biología Vegetal y Ecología de la UPV/EHU: Arturo Elosegi y Jesús Pozo.

El estudio está relacionado con el efecto que tiene sobre la salud de los ecosistemas acuáticos la cantidad de nutrientes y es una propuesta para medir la calidad de un ecosistema en función del proceso de descomposición de la hojarasca.

En el trabajo, comparan el proceso de descomposición de la hojarasca entre ríos con mayor o menor aporte de nutrientes. Es de destacar que uno de los principales aportes de nutrientes suele estar relacionado con los aportes agrícolas y de aguas residuales, ambos causa importante de contaminación fluvial. La comparación se ha realizado entre 100 ríos europeos de Portugal, Francia, Suiza, Suecia, Rumanía, Gran Bretaña, Irlanda, Polonia y España; entre ellos existen diferencias en concentraciones de nutrientes del orden de 1.000 veces, así que los resultados obtenidos son robustos, en cuanto a la cantidad y diversidad de los datos manejados y, además, tienen aplicación prácticamente a todo el continente europeo (y a las islas británicas).

En otoño e invierno del 2002, los investigadores colocaron 2 tipos de bolsas (con diferente tamaño de malla) con hojarasca de dos tipos de árboles comunes. Las bolsas contenían unos 5 gr de hojarasca seca de Alnus glutinosa, o aliso común (de descomposición rápida), y de Quercus robur L., o roble común (de descomposición lenta); las bolsas podían ser de 2 diferentes tipos de malla, unas presentaban una malla muy cerrada (para evitar la colonización de los invertebrados) y otras tenían una malla más abierta (justamente para lo contrario), a fin de poder comparar la descomposición mediada por microorganismos y la mediada por invertebrados.

En total, colocaron 2.400 bolsas de hojas en 100 arroyos, diez de los cuales están ubicados en el País Vasco y en Cantabria (en total, 6 repeticiones por malla, por tipo de hoja, por río y por región). Al final del ensayo se recuperaron 2.136 bolsas, que se congelaron y posteriormente se sometieron a 105º C y a 550ºC para calcular la masa seca. Se recopilaron datos sobre las prácticas agrícolas de la zona, concentraciones de fósforo reactivo soluble, nitrógeno inorgánico disuelto, temperaturas del agua cada 15 minutos, etc.

El equipo ha analizado la distribución (frecuencia y diversidad) de los invertebrados que participan en ese proceso de descomposición de la hojarasca en cada punto de captura y ha normalizado los datos según el grado de descomposición, el lugar y tiempo de exposición, el tipo de hoja, la región, etc. Los resultados indican que si la cantidad de nutrientes aumenta mucho, entonces pueden aparecer tóxicos u otros contaminantes que provocan la desaparición de muchos invertebrados, lo cual afecta de forma negativa a la descomposición de la materia orgánica. Sin embargo, aumentos moderados de nutrientes apenas tienen efecto sobre las comunidades pero sí sobre las tasas a las que funciona el proceso.

Los investigadores concluyen que la descomposición de la hojarasca es una de las vías fundamentales de entrada de energía a las redes alimentarias fluviales y que su estimación se podría utilizar para complementar la evaluación de la salud de los ecosistemas. Así, proponen que a los análisis estructurales, como la química del agua, la hidrogeomorfología y las medidas de diversidad biológica que se venían utilizando hasta ahora para analizar la calidad de los ecosistemas, se añadan estimaciones sobre medidas funcionales, como la tasa de descomposición de la hojarasca, el metabolismo del sistema, o la retención de nutrientes.

La noticia en Agrodigital

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