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Refutada la propuesta de que el arsénico puede sustituir al fósforo en moléculas orgánicas

En Junio del 2011 la revista Science publicó un trabajo que causó una auténtica revolución en el mundo de la Biología: Felisa Wolfe-Simon y su grupo describieron una bacteria Halomonadaceae aislada en el Lago Mono, de California, que era capaz de sustituir el fósforo de sus macromoléculas (fundamentalmente en el DNA) por arsénico y mantener su crecimiento. La cepa bacteriana aislada se denominaba GFAJ-1 y su capacidad de sobrevivir y constituir moléculas con arsénico fue considerado como un hecho sin precedentes ya que, hasta ese momento, todas las formas de vida conocidas estaban basadas en moléculas compuestas de seis elementos (carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, azufre y fósforo), y el arsénico era desconocido como elemento propio de moléculas orgánicas, además de tóxico.

La publicación generó una enorme controversia sobre su verosimilitud y varios científicos especialistas sugirieron que quizás el arsénico detectado en el DNA era debido a cierto nivel de contaminación existente en el procedimiento experimental.

El día 9 de Julio del 2011, la misma revista Science ha publicado 2 artículos que refutan el trabajo realizado por Wolfe-Simon.

El primero de ellos, ha sido realizado en el Instituto de Microbiología de Zurich (Suiza). Los autores del trabajo demuestran que la bacteria GFAJ-1 es capaz de crecer en un medio con baja concentración de fosfato (1,7 uM), incluso en presencia de alta concentración de arseniato, pero carece de la capacidad de crecer en un medio con muy baja concentración de arseniato (<0,3 uM). Los análisis de espectrometría de masas de alta resolución han revelado que cuando la bacteria GFAJ-1 se incuba en presencia de AsO43, predominan los ácidos nucléicos fosforilados y hay ausencia de arsénico en los extractos de ácidos nucléicos. Según los autores, sus resultados indican que esta bacteria es resistente al arseniato, pero requiere fósforo para crecer, aunque sea en pequeñas cantidades.

El segundo de los artículos ha sido realizado en la Universidad de Princeton, Nueva Jersey, y confirma que el arseniato no contribuye al crecimiento de la bacteria GFAJ-1 cuando el fosfato es limitante. En el trabajo de Wolfe-Simon et al, indicaban que las células GFAJ-1 crecían muy lentamente en un medio AML60 (con un tiempo de duplicación de 12 horas), y que cuando no se añadía fósforo al medio, las células dejaban de crecer a no ser que se añadiese arseniato. Sin embargo, el grupo de Princeton indica que ellos sí han podido crecer las bacterias GFAJ-1 en un medio AML60 que contenía trazas de elementos especificados y de vitaminas, incluso cuando se añade 1500 uM de sodio-fosfato, como se especificaba en el trabajo de Wolfe-Simon. Los autores del trabajo indican que el DNA purificado procedente de las células que crecen en condiciones limitantes de fosfato y abundante arseniato, no presentan la hidrólisis espontánea que se esperaría de los enlaces ester de arseniato. Indican además que la espectrometría de masas muestra que el DNA de esas bacterias crecidas en arseniato sólo contiene trazas de arseniato libre y que los  enlaces covalentes de arseniato que se esperarían si se integrase en el DNA, no se encuentran.

 La noticia en el periódico ABC

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