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Hablando de plantas transgénicas

La generación de plantas transgénicas es uno de esos asuntos que suscitan gran controversia social. Las organizaciones ecologistas y los grupos contrarios a su utilización suelen argumentar que las plantas transgénicas son una fuente de potenciales peligros para la salud de las personas y para la conservación del medio natural, y que los estudios independientes realizados hasta el momento sobre su peligrosidad son insuficientes y están sesgados. Por el contrario, quienes ven en el desarrollo y aplicación de esta tecnología la posibilidad de utilizarla para obtener variedades vegetales de interés comercial y social adicional, argumentan que los resultados de los numerosos estudios realizados y la experiencia acumulada hasta el momento, avalan que los alimentos transgénicos representan un riesgo para la salud equivalente al de las correspondientes variedades no transgénicas.

El debate es complejo y presenta múltiples ramificaciones: no se trata sólo de un debate técnico, sino que argumentos relacionados con los modelos sanitarios y económicos, la globalización, la ecología, o la ética de las investigaciones, son a menudo parte del debate. Como muestra, el reciente episodio, que ha tenido gran difusión incluso en los medios de comunicación científicos, en el que investigadores norteamericanos y chinos han sido acusados de utilizar a escolares chinos como conejillos de indias, por haberles alimentado sin autorización gubernamental con arroz genéticamente modificado (el denominado arroz dorado, que sintetiza mayor contenido de beta caroteno que el no modificado genéticamente).

La aplicación de esta tecnología a la mejora de plantas que no se utilizan en alimentación, suscita debates menos apasionados, seguramente porque sus implicaciones económicas y sanitarias son menores.

Un trabajo realizado por investigadores españoles de la Universidad Politécnica de Valencia, dirigido por el investigador Luis Cañas, y que ha sido publicado en la revista BMC Plant Biology, el 31 de agosto del 2012, es un ejemplo de la utilización de la tecnología de la transgenia en el ámbito de las plantas ornamentales.

Arriba, plantas e inflorescencias de P. peltatum normales; abajo, plantas e inflorescencias de P. zonale normales

En el trabajo, el grupo describe el método que les ha permitido generar variedades transgénicas del geranio, de interés comercial: han generado una línea de geranios cuyas plantas tienen más ramas y éstas son más cortas, sus hojas duran más tiempo y la flor tiene mayor coloración; y otra línea que no produce anteras, así que es “apta” para personas alérgicas al polen.

Para ello, han utilizado cultivos celulares de hojas de Pelargonium peltatum y de Pelargonium zonale. El grupo ha transformado en el laboratorio esos cultivos celulares con dos construcciones génicas (pVDH393-pSAG12::ipt y pBI101-PsEND1::barnase), utilizando la bacteria Agrobacterium tumefaciens como vector intermediario. Aplicando técnicas de cultivo in vitro habitualmente utilizadas en plantas, han conseguido plántulas a partir de las células transformadas. Después, el grupo de investigación ha analizado molecularmente las plántulas y ha seleccionado aquellas que portaban el gen de interés (ipt o barnase) y lo expresaban a RNA en mayor cantidad.

Las plántulas elegidas han sido sometidas a las técnicas de cultivo habituales para obtener plantas transgénicas cuyas características morfológicas han analizado minuciosamente. Así, han determinado que las plantas transgénicas pSAG12::ipt presentan un retraso en el proceso de senescencia (tienen una vida más larga), más ramificaciones y, en general, una arquitectura más compacta, todo lo cual parece interesante desde el punto de vista comercial (ver figura XXXX. En cuanto a las plantas que portan PsEND1::barnase, los investigadores han confirmado que los tejidos implicados en el desarrollo de la antera necrotizan durante las primeras etapas del desarrollo, y por ello no tienen polen. Los autores indican que este es un buen sistema para obtener plantas ornamentales masculinas que, al no tener polen, son no alergénicas, y al ser estériles,  evita el riesgo de flujo génico desde estas plantas transgénicas hacia otras especies de plantas relacionadas.

La noticia en el periódico La Vanguardia

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