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Prehistoria genética del sur de Africa

Esta semana se han publicado dos trabajos relacionados con el análisis genético de poblaciones actuales del África-subsahariana, cuya intención es averiguar algo más sobre las relaciones poblacionales que podrían haber existido en esta área en épocas cercanas al origen de los humanos actuales. Ambos estudios han analizado la distribución de genotipos para regiones polimórficas del genoma (los denominados SNPs o polimorfismos de un único nucleótido) en individuos actuales procedentes de poblaciones con lenguaje Khoisan, distribuidas por el sur y el este de África.

Los trabajos tienen gran interés, porque estudios antropológicos y genéticos previos habían llegado a conclusiones ligeramente diferentes en relación al origen de los humanos modernos: algunos trabajos postulan que el origen estaría en el sur de África, mientras que otros concluyen que estaría en el este de África.

En el ámbito genético, la “antigüedad” de una población está directamente relacionada con su grado de “diferenciación” respecto a otras. La máxima que se utiliza para establecer las relaciones filogenéticas es que, cuantas más diferencias genéticas existan entre 2 poblaciones (o especies), más tiempo de divergencia habrá transcurrido entre ellas. Así, en términos genéticos, el postulado del origen humano en África tiene que ver con el hecho de que las comparaciones genéticas que se han realizado entre poblaciones actuales a nivel mundial, indican que las poblaciones africanas son las que más divergen entre sí y respecto del resto, así que se consideran las más antiguas.

Con todo, aunque la genética es una herramienta muy potente, no es la única fuente de información útil para los análisis evolutivos: la paleontología, la antropología o la lingüística son también herramientas de análisis muy potentes. Por ello, los estudios evolutivos más completos en humanos son los que alcanzan conclusiones basadas en todas las fuentes de información posibles (fósiles, lingüística, cultura, genética, etc).

En el ámbito de la lingüística, una pregunta que tiene relación con la evolución de las poblaciones africanas está relacionada con la actual distribución de un tipo de lenguaje muy particular: las lenguas Khoisan o lenguas click, denominadas así porque incorporan al lenguaje sonidos como “clicks” o “chasquidos”, algo inusual en otras lenguas geográficamente limítrofes con ellas. Actualmente, las lenguas Khoisan  se hablan fundamentalmente en poblaciones del sur de África y, menos frecuentemente, en el este de África. Algunos investigadores han postulado que estas lenguas no constituyen una única familia lingüística (Sands 1998; Güldemann and Vossen 2000), mientras que otros estudiosos defienden que el origen de la familia de las lenguas Khoisan es único y se remonta al menos a hace 20.000 años (Ehret 2000).

Uno de los estudios ahora publicados, el dirigido por Carina Schlebusch y Mattias Jakobsson, de la Universidad de Uppsala en Suecia, se ha publicado el día 20 de septiembre en la versión exprés de la revista Science. El equipo de investigadores analiza el genotipo de 2,3 millones de SNPs en 220 individuos pertenecientes a 11 diferentes poblaciones meridionales africanas, la mayoría de ellas Khoisan . Los resultados que ha obtenido indican que las poblaciones Khoisan divergieron de otras que las rodean hace ≥ 100,000 años.

El otro trabajo, encabezado por Joseph Pickrell, de la Escuela de Medicina de Harvard, en Boston, Massachusetts (EEUU), ha sido publicado el día 17 de septiembre del 2012 en la versión online preimpresión, de la revista Nature Communications. El grupo ha diseñado una matriz de SNPs específica, en la que han incluido paneles de SNPs que, por estudios previos, se sabe que son polimórficos en las poblaciones Khoisan. Han genotipado 565.259 SNPs en 187 individuos procedentes de 22 poblaciones africanas (16 Khoisan y 6 de otras poblaciones vecinas)

Al tener en cuenta las similitudes y diferencias en la distribución de los SNPs en los distintos pueblos de habla click, y comparándolos con los patrones de otras poblaciones africanas, los trabajos concluyen que las poblaciones actuales khoisan (las del este y las del sur africano) tuvieron vínculos comunes hace más de 30.000 años y que, posteriormente quedaron aisladas entre sí. Sobre los motivos de este aislamiento y divergencia posterior, no hay datos. Se propone que quizás la fragmentación pudo estar relacionada con un período extremadamente seco, coincidente con la última glaciación, que pudo haber reducido de forma importante el tamaño de las poblaciones.

El trabajo de Jakobsson encuentra además evidencias de adaptación en genes relacionados con la respuesta inmune, con la función muscular y con la protección a la luz uv, entre otras.

La noticia en el periódico El País

http://www.youtube.com/watch?v=D_l7ty_MH_Y

 

 

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