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Temas de investigación en IAS

Estos son algunos temas que nos ocupan actualmente. La siguiente lista no pretende ofrecer una definición de los temas, sino algunas pistas de nuestra implicación actual en ellos. Para discernir con más exactitud quién se dedica a qué, véase la lista de publicaciones general.

Biología teórica y bioética

    La biología teórica es una disciplina que nació y se desarrolló en el siglo XX. Podemos distinguir varios momentos de desarrollo de esta disciplina: (1) los años 20-30, cuando se formó en Cambridge un grupo de investigadores con el nombre de "Biotheoretical Gatherings" o también "Theoretical Biology Club", y cuyos participantes principales fueron J. H. Woodger, J. Needham, C.H. Waddington, D. M. Wrinch, y J. D. Bernal. Este grupo, y otros investigadores relacionados con el mismo, como Bertalanffy,  desarrollaron posiciones organicistas que trataban de superar las disputas entre vitalistas y mecanicistas; (2) los años 60-70, momento en el que el impulso de la biología molecular y la síntesis moderna en la teoría de la evolución parecen entrar en una fase estacionaria que permite cierta apertura hacia las posiciones más holistas defendidas por los partidarios de la biología teórica; (3) desde los años 90, muchas de las líneas abiertas en la segunda época encuentran un cauce institucional en el estudio de las ciencias de la complejidad y en la vida artifical, pero, además, en el inicio del nuevo milenio y tras la finalización del Proyecto Genoma Humano (PGH), podemos observar que muchos aspectos holistas y sistémicos son reivindicados por sectores antes "ortodoxos" de la propia biología molecular en forma de un reconocimiento de la necesidad de desarrollar una biología "sistémica".
    Pasando de un enfoque histórico a otro más conceptual, y por lo que se refiere a la bioética, la entendemos como el estudio de los aspectos éticos de la medicina y la biología en general, así como de las relaciones del ser humano con los demás seres vivos, y la trabajamos en una doble vertiente, asistencial y ambiental. (a) En su dimensión asistencial, queremos revisar un concepto clave como el de enfermedad desde un planteamiento holístico de la relación entre aspectos orgánicos, profesionales y sociales. Para ello estudiamos los problemas epistemológicos y éticos asociados a las pruebas de prospección farmacogenética en el tratamiento y detección temprana de algunas enfermedades. (b) En su dimensión ambiental, queremos revisar desde una perspectiva organicista algunas cuestiones clave, como los argumentos a favor del antropocentrismo o el biocentrismo o los conceptos principales de la ecología y la conservación. Para ello estudiamos cómo se definen y valoran términos como biodiversidad, y cómo se decide qué conservar y qué no, y si para hacerlo basta con atender a la especificidad genética.

Autonomía y autopoiesis

    En este apartado, el grupo ha realizado algunas aportaciones al concepto de autonomía básica en su relación, por ejemplo, con el metabolismo, y con el papel que juega como origen de nuevas jerarquías de organización. Hemos prestado especial atención a la noción de "autopoiesis" desarrollada por Maturana y Varela, que subraya el carácter holista de la organización biológica individual de los seres vivos, frente a otros enfoques que dan más importancia a propiedades particulares ligadas a ciertos componentes, como los ácidos nucleicos. La idea general de la autopoiesis es la auto-producción, como una forma especial de proceso auto-organizativo que constituye a los seres vivos. Así, lo que define a la vida es la aparición de un sistema topológicamente limitado por una construcción física que encierra una red recursiva de relaciones de producción de componentes capaz de autonomía, es decir, de contribuir activamente a su propio mantenimiento y generar una variedad de comportamientos propios. En la red de relaciones de un sistema autopoiético ninguna clase de componentes ocupa una posición de control sobre las demás.

Sistemas y organización

    A partir de la cibernética de Wiener se considera que la organización de los sistemas complejos no depende de las relaciones materiales entre sus componentes, sino de la organización basada en la información. El desarrollo de la teoría de la información shannoniana y la cibernética han establecido las bases conceptuales sobre las que se asienta la imagen informacional de la vida. Nos interesan algunos aspectos esenciales en los que estas disciplinas inciden en la biología: (1) una reinterpretación de la noción bioquímica de “especificidad” mediante la noción de “información”; (2) la reduccion conceptual del significado materialista de herencia; (3) cómo la imagen informacional  ha reconfigurado el tratamiento de la herencia y caracteriza la relación entre el ADN, el ARN y las proteínas en la célula como un flujo informacional unidireccional (el llamado “dogma central de la biología molecular”); (4) la consolidación del concepto de flujo de información y de código, ya que la teoría de la información shannoniana proporciona una noción cuantitativa de la medida de la información de un mensaje unidimensional.

Información, evolución y desarrollo

    Queremos desarrollar un concepto de información genética consistente con un enfoque organicista. Para ello estudiamos hasta qué punto el concepto predominante en la biología molecular de información genética está vinculado a una idea de relación causal que conecta unidades informacionales discretas con rasgos estructurales del organismo como un proceso atómico, y tratamos de mostrar que la única manera de dar una explicación consistente de la acción causal de los genes pasa por reelaborar un nuevo concepto de información que la conciba de manera holística e imbricada en la organización metabólica del sistema. Además, pensamos que de la constatación de las dificultades que una concepción irreflexiva de la información genética (v.g. penetración del determinismo genético) plantea para una bioética bien fundada y responsable socialmente, se deduce la necesidad de trabajar en el desarrollo de una bioética basada en una perspectiva organicista.
    En esta línea también buscamos profundizar en el estudio de los fundamentos filosóficos de la "biología del desarrollo evolutiva" (o evo-devo), una disciplina biológica en auge que explora las implicaciones de considerar que lo que evolucionan no son los genes aislados, sino los sistemas de desarrollo. Esta perspectiva cambia sustancialmente la base conceptual de la Síntesis Moderna, teniendo más en cuenta aspectos internos del organismo, como los procesos autoorganizativos del proceso de desarrollo, y ambientales, como la influencia causal del entorno y los aspectos interactivos.

Complejidad y cognición

    Estamos intentando caracterizar la organización mínima necesaria para dar cuenta de la agencialidad adaptativa y la emergencia de cognición. Para ello, tratamos de analizar los principios organizativos de: (a) sistemas mínimos capaces de automantenimiento y adaptación, y (b) sistemas mínimos capaces de desarrollar capacidades cognitivas. Se trata de estudiar cuál es la forma de desacoplamiento que permite soportar la aparición de una forma de agencialidad caracterizable como cognitiva a un nivel mínimo. Metodológicamente trabajamos con modelos computacionales de Vida Artificial para extraer de ellos implicaciones filosóficas.